要F-18还是六代机?美国海军航空兵不得不做选择题
军事

要F-18还是六代机?美国海军航空兵不得不做选择题

2020年06月03日 16:55:27
来源:环球时报

据《防务新闻》网站2020年6月1日消息,未来几年,美国海军将就航母舰载机联队的发展做出重要的决定:美国海军是否愿意牺牲几十架新型“超级大黄蜂”战斗机,以便将节省资金用于支持在2030年推出第六代战斗机?

美国海军最终计划在2021财年购买F/A-18E/F战斗机的数量由最初的36架最终削减至24架,预计这批战斗机将在2022财年到2024财年期间服役。此举将节省45亿美元,美国海军计划将这笔资金转用于其第六代战斗机项目,即下一代空优战斗机(NGAD,简称F/A-XX)。然而,这一决定可能并不像海军在预算中说的那样明确,很有可能存在其他变数。

海军计划在2022财年削减F/A-18的产量

美国海军目前正处于NGAD项目开发的初始阶段,2019年6月,美国海军完成了对替代方案、作战行动概念和指导方案的分析。海军发言人丹尼·埃尔南德斯上尉说,这项工作目前正处于概念开发阶段,在这一阶段,国防合同商正在探索“如何在先进空中优势能力和长期可负担/维持能力方面达到平衡”。但由于经济衰退可能导致国防预算压力,美国海军可能没有足够资金开发下一代空优战斗机。

哈德逊研究所(Hudson Institute)分析师、退役海军军官布莱恩·克拉克(Bryan Clark)表示,虽然海军希望开始研发下一代战斗机,但包括他在内的很多海军内部人士都觉得不会有足够资金投入到下一代战斗机研发上。克拉克认为,美国海军将把F/A-XX看作是F-35战斗机的改进版或进化版。航母舰载机联队可能会出现F-35C、改进版F-35或改进型“超级大黄蜂”的组合,而不是全新机型。

退役海军舰长、Telemus集团分析师杰里·亨德里克斯(Jerry Hendrix)表示,美国海军对F/A-XX战斗机的喜爱程度表明,海军比较偏爱载人战斗机,并不希望部署远程穿透式攻击无人机。亨德里克斯说:“我一直赞成延长‘大黄蜂’战斗机的生产线,但延长该战斗机生产线的目的是为了研发无人战斗机。如果还是为了研发下一代载人战斗机的话,那说明我们没有意识到未来的竞争环境,或者说不知道现在的竞争环境到底是什么样子。”

下一代空优战斗机发展进度迟缓

前几年,海军一直在努力解决是否停产“超级大黄蜂”以支持未来战斗机项目。最初,海军计划在2015财年停止购买F/A-18战斗机,这一决定是为了向F-35战机项目转移资金。但由于技术问题和交付延误,F-35C舰载机的部署被推迟到2018年。因此,海军只得依赖老化的、历经战斗磨损的F/A-18战斗机机队并延长其使用寿命。美国海军最终将F/A-18战斗机列入了需资金支持的优先项目,国会随后为“超级大黄蜂”战斗机提供足够的资金,以维持其生产线继续运行。

美众议院军事委员会战术空中和地面部队小组主席、民主党众议员唐纳德·诺克罗斯(Donald Norcross)在2020年3月10日的听证会上说:“回顾几年前,当我们认为要制造F-35战斗机时发生了什么,我们过早地削减了F-18战斗机。” 诺克罗斯指出,F-35战斗机项目进度比预期要慢得多,海军最终购买了更多的F/A-18战斗机,以弥合能力差距。然而,我们现在正准备削减36架“超级大黄蜂”战斗机,因为我们希望F/A-XX项目能加快发展步伐。

当被问及如何确保F/A-XX项目能如期服役时,海军空战主管格雷戈里·哈里斯少将说,可以在机密条件下为大家提供关于海军下一代空优系统家族的更详细的信息。

美众议院军事委员会战术空中和地面部队小组首席共和党人、密苏里州众议员维姬·哈茨勒(Vicky Hartzler)指出,美国海军已经有大约49架战斗机的缺口,另外F/A-18战机正从作战机队中撤出,进入至少需要一年的使用寿命延长期。这存在很大的操作风险,如果不考虑消耗率,实际上在战斗中可能会有非常大的战机缺口。

超级大黄蜂战机仍受青睐

美国海军负责研究、开发和采购的助理部长詹姆斯·格尔茨(James Geurts)表示,从老一代飞机向新型飞机过渡时总是存在风险,但任务执行能力的提高并不断进行战机升级将有助于平衡这一缺口。他指出,直到2020年代末,美海军一直在承受风险,他认为2029年是拥有计划中的全部战斗机库存的时候,因此不得不冒一定的风险来取得平衡。

退役海军舰长亨德里克斯说,最有可能的情况是,国会将继续购买更多的F/A-18战机。目前尚不确定立法者是否会进行干预,迫使海军考虑更广泛的选择,这可能使航母舰载机联队变得更多样化。亨德里克斯指出,他希望国会和政府可以带领相关方进行更广泛的对话,我们正在关注未来的国际安全环境,我们正在研究来自中国的威胁。我们正在观察台湾、香港和第一岛链内正在发生什么,我们真的需要拥有一种新的远距离穿透攻击能力。

无论海军做出什么决定,都可能影响其采购波音公司目前正在研发的MQ-25无人加油机。亨德里克斯指出,采购MQ-25是为了减轻“超级大黄蜂”的压力。它们被用来给F/A-18战斗机加油。当你重启“大黄蜂”战斗机的生产线,增加120多架新的大黄蜂战斗机,你实际上减轻了大黄蜂舰队的压力。所以现在真的不需要加油机了。

克拉克认为,如果海军选择不继续F/A-XX计划,可以将其中一部分资金投入到改进型MQ-25无人机上,以补充打击、情报、监视和侦察能力,甚至可以购买更多的MQ-25。

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